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微软为什么要给元宇宙泼冷水?
编辑:吴丽琳
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微软为什么要给元宇宙泼冷水?

特约撰稿 李佳师
 

在前两天举行的微软在线技术大会中国站(Microsoft IgniteChina)活动上,当演讲进行到21分钟的时候,微软首席执行官萨提亚才提及元宇宙和微软正在构建数字世界与现实世界结合的平台层。显然,对于业界非常关切的微软元宇宙话题,萨提亚将它安排在演讲的最后,他表示:“今天我们展示的只是开端,现在元宇宙这个新平台、新应用程序,与我们在上世纪90年代初谈论网络和网站时无异。”

萨提亚的这句话隐含两层意思:一是今天的元宇宙带来的颠覆效应可与1991年Web的诞生相提并论;二是今天的元宇宙从技术到应用都和30年前一样,处于非常早期。

作为全球高市值公司之一,微软的一举一动往往是风向标。在对待元宇宙的态度上,微软的操作令人费解:一方面高调站台元宇宙,另一方面又给“高烧“的元宇宙泼冷水。去年年底,微软在其Ignite全球大会上高调宣布元宇宙战略,业界对元宇宙的热情因其加码再添热度,但随后微软高层在诸多场合关于元宇宙的一些论调,又呈现出“泼冷水”的态势。微软大中华区副总裁兼市场营销及运营总经理康容表示:“现在,元宇宙概念确实特别火,但坦率地说,元宇宙还处于发展早期,究竟往哪个方向走,仍是未知数。”

今天的元宇宙,30年前的互联网

应该说,在IT巨头中,微软是最有资格对元宇宙高谈阔论的企业。因为在元宇宙的重点技术、早期应用中,包括游戏xBOX、VR设备Hololens、社交协作平台Teams、虚拟现实云Mesh、AI等,微软都有。自从宣布了元宇宙战略,几个月以来,微软在元宇宙上的进展业界也有目共睹。

在Ignite中国站大会上,微软公布了围绕元宇宙的几项新功能,包括Mesh for Microsoft Teams和Dynamics 365Connected Spaces等,展现了元宇宙在办公环境之下的诸多细节;也是在这两天,微软宣布和高通合作,联手开发定制化AR芯片,以打造新一代高能效、轻量化AR眼镜,并计划集成Microsoft Mesh应用和骁龙Spaces XR开发者平台等软件。前者的意义在于让用户体验到更多元宇宙应用,后者将直接带来设备端的小型化和轻量化,并加速整个开发生态的发展。

既然微软动作频频,为什么还要向业界释放出要冷静和理性的信息?

康容表示,元宇宙虽然是全新的媒介和应用,但它的发展是多年技术的积累和演进,就像微软的VR设备Hololens虽在6年前上市,但其相关技术微软研究院从十几年前就开始做基础研究,从云到大数据到AIoT等,这些也是元宇宙需要的相关技术。

事实上,今天资本界热闹非凡的元宇宙才刚刚起步。康容表示,我们今天可以在互联网上实现的事情,是上世纪90年代无法想象的。“今天我们感受到的元宇宙技术与应用与30年前的网站和网络无异。”

为什么要泼冷水?如果不冷静推进元宇宙,这个产业发展也有可能像20多年前互联网产业所经历的互联网泡沫般破裂,硅谷大批互联网淘金公司倒闭。“元宇宙产业的发展和很多产业一样,不会是直线上升。现在很热,过一段时间大家也许会失望,产生质疑。产业需要不断发展,不断去解决问题,最后当大家都对元宇宙‘无感’的时候,元宇宙时代或许才会真正到来。”康容说。

光大证券分析师付天姿、刘凯所作的元宇宙研究报告给出了与康容同样的判断:时代变革往往是由多项发明和贡献共同成就的,需要不断迭代自驱实现正向循环。参照电力革命时代的两波浪潮,元宇宙已处于第一波技术变革浪潮的早期,离第二波工业变革尚有较远距离。元宇宙的发展将经历技术变革、工业变革、终极形态三个发展阶段。第一阶段的技术变革主要以 3~5年内消费级VR/AR硬件逐步铺开为发展主线,这一阶段雏形产品主要以社交+轻游戏的泛娱乐形式为主。

据德勤研究与分析,最早将从2031年开始,独立行业的元宇宙才能逐步打通数据与标准,实现相似相融的成熟整合阶段。真正进入到如萨提亚所描述的“世界将迎来结构性的变革,我们可以带着人性去选择我们希望体验世界的方式,以及我们希望与之互动的人”的阶段,仍有漫长的路要走。

三大难题影响元宇宙

元宇宙产业的发展一定会遵循需求、技术、产品互为推力,螺旋上升的定律。在这个过程中,发现问题与解决问题同样关键。微软(中国)首席技术官韦青此前曾说:“如果能够合适地提出问题,我们就能够试着找到答案。”

关于元宇宙的主要挑战,康容认为主要集中在三个维度。一是基本技术的创新还有很长的路要走,实体世界与数字化虚拟世界结合的技术,还有很多瓶颈需要突破。二是商业模式、业务模式仍然不明晰,需要漫长的探索。三是要确保元宇宙技术正面赋能经济社会发展并给人们带来美好体验,其中基本规则需要定制。

从基本技术看,虽然眼下资本界对于元宇宙热情高涨,但事实上,核心关键技术并未成型,仍需数年乃至更长时间孕育。

赛迪顾问电子信息产业研究中心分析师袁钰认为,元宇宙是多技术的叠加与升级,目前并未出现真正意义上的元宇宙底层核心技术,目前已公开的虚拟现实、通信、交互技术等成果并未与元宇宙形成直接关联,其深层次的原因在于具有高度沉浸感、高效社交、经济属性、自主创造的元宇宙需要多种技术,需要从单机智能向融合智能方向发展,实现用户侧、云侧、边缘侧、内容等的有机融合。要达成此目标,需要颠覆现有的标准协议、产品形态、市场业态等。

业内资深人士认为,为元宇宙实现高仿真、沉浸感提供技术支持的全息投影、脑机接口交互等技术,尚在发展早期,至少需要数十年的沉淀与发展。“而元宇宙需要的网络至少是6G,算力则是无穷。而6G网络的到来需要10年,带来算力飞跃的量子计算成熟尚需10年,这样看来,元宇宙至少还需10年,才能进入向终极形态发展的阶段。”该人士认为。

如果说元宇宙是下一代互联网,那么参照互联网、移动互联网的变更,交互技术与操作系统的演进在其中扮演着至关重要的角色,而现在元宇宙的代表性终端XR的主流操作系统并没显现,正因为如此,XR操作系统之争才异常热闹。这几天Meta公司忙着辟谣、申明,就因为坊间有消息传出,Meta公司蓄谋多时、重金投入研发的虚拟现实操作系统项目组要解散关闭,弄得Meta副总裁Gabriel Aul亲自“辟谣”:“我们非常重视且仍在为这些设备开发一个高度专业化的操作系统,我们正在壮大这个团队,而不是缩小它。”

从商业模式看,每一个新技术时代的到来,都会随之建立起由该技术为支撑的新商业模式和生产模式,真正实现从技术变革到工业变革,但目前元宇宙的主流商业模型并没有露出端倪。

康容认为,关于元宇宙的商业模式还需要摸索。比如区块链技术,早期有人认为比特币、数字货币是其应用方向,也有人认为商业契约、合约是它的典型应用场景,还有人认为供应链、商品可追踪是应用形态,但事实上它真正的商业模型并没有构建出来。“商业模型之所以重要,是因为技术的突破,很多时候需要知道商业模型与应用方向,才能知道应该往哪个方向发力。”

袁钰用企业级典型应用示范和消费级、“杀手级”应用缺乏来描述元宇宙的商业模型不明晰。“元宇宙强调现实世界和虚拟世界的相互映射,对生产、生活的反映真实度需要依赖虚拟现实应用的普及和用户接受度的提升,目前看,虚拟现实尚缺乏典型示范应用场景,也没有知名度较高的‘杀手级’应用,元宇宙概念落地就很难找到更多更合适的场景。”

究竟什么是典型元宇宙商业场景,是C端的游戏、社交,还是B端的连接制作和虚拟化?有专家认为或许这些是早期的零星应用,只有当产业界真正利用元宇宙创建了新的生产模型,带来了生产效率的巨大飞跃,基于此建立起来的元宇宙经济系统才能建立。

为此,袁钰和康容都谈到了工业元宇宙、制造业元宇宙。比如在制造业成本偏高的研发、装配、检测等关键环节推广流程仿真协作研发、工业机器视觉、沉浸式技能培训等新型生产方式;还比如“教育元宇宙”“医疗元宇宙”,前者在学前教育、职业教育、成人教育方面能营造更好的沉浸式教学环境,后者能够在康复训练、心理疏导、视力恢复等方面带来巨大的提升。

从规范与规则看,元宇宙作为数字世界与现实世界的结合体,将对未来人类和社会产生巨大的影响,必须建立起元宇宙的基本规则。虽然元宇宙发展尚在早期,但现在必须同步考虑其中的道德与规范,就像机器人的6大原则。

“30年前大家都天真地认为,互联网特别好,完全没有想到互联网也会带来负面影响,带来虚假信息与舆论操纵。事实上,任何技术的发展都需要确保避其害,带来正能量。元宇宙将对未来的人类和社会产生巨大的影响,必须定制好相关的规则与道德规范。好在我们有30年发展互联网的经验可以参照,可以提前防患于未然。”康容说。

有专家表示,元宇宙是与现实世界平行的世界,是数字世界与现实世界的结合体,它既要超越又要复刻现实世界,需要建立起类似于现实世界的元宇宙社会运行逻辑、元宇宙规则。

袁钰认为,应该明确元宇宙实名认证和未成年人保护机制,研究出台元宇宙内容著作权保护、虚拟经济收入纳税、个人隐私安全规范等政策,确保虚拟世界有序健康。

不管是技术还是商业,元宇宙都处在发展的前夜,现在或许是资本热炒时机,但作为产业从业者需要理性看待其中的技术演进和商业探索。或许正因为此,微软在其Ignite中国站大会上将元宇宙放在了最后谈,是因为眼下对于微软来说,混合办公、人工智能、超连接业务、推进数字化创新才是企业发展的核心。作为一家平台厂商,微软的发展需要依赖上下游生态,一起“水涨船高”。如果元宇宙这汪水不是真实的“水满而涨”,而只是“泡沫”,那么微软的船早晚会沉,这或许是微软既高调给出其元宇宙演进的探索方向,又希望全产业链理性回归的真实原因。关于元宇宙,是时候回归理性了。

 
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